“没有什么言语可以用来描述这种来自远古的生物,它的存在打破了咱们对已有研讨的认知,敞开了簇新的国际!”

Rahman et al

这个古生代时期的化石散发出邪神的气味。上图便是科学家们刚刚在HP Lovecraft的科幻恐惧故事The Call of Cthulhu的神话般的海洋怪物之后新命名的海洋生物化石Sollasina cthulhu。是的,你没看错,它便是咱们完全所看到的这样!

耶鲁大学,牛津大学,莱斯特大学,伦敦帝国理工学院和伦敦大学学院的研讨人员经过兼并了数百张图画的信息,重建了这个有着4.3亿年前史的软组织化石生前的图画模型。棘皮动物的新物种 - 包含海胆,海参和海星在内的分类群 - 提醒了现代海参怎么进化的头绪。

Sollasina cthulhu在古生代时期的海底周游,运用45个管状触手来移动和取得食物。科学家在Herefordshire Lagerstätte发现了它的化石,这是威尔士 - 英格兰边境的岩层,哪里以其保存有丰厚无缺的海洋无脊椎动物而出名。这个方位关于海洋无脊椎动物的生计和进化成功至关重要。超越4亿年前,岩石坐落中等深海的底部,这是棘皮动物的天堂。科学家们估测因为火山灰敏捷覆盖了海底,使得像Sollasina cthulhu相同的动物被掩埋起来一部分有幸构成了动物化石,而且令人惊喜的是它们的软组织保存了下来。这种特别的惊喜是化石中稀有的,它有利的提醒了不同物种的在进化进程中随时刻改变的重要细节(形状)。

“这是一个绝佳的时机,”牛津大学天然前史博物馆研讨副主任,首席研讨员Imran Rahman说。“软组织一般不能被保存,它们看起来与咱们在生物物种中看起来不相同,所以很难弄清楚它们是什么。”Herefordshire Lagerstätte化石中共同保存的奇妙特征使科学家可以创立模型重建出早已消失的物种。为了创立这个远古触角生物的3D模型 - 直径超越一英寸 - 该团队将计算机重建和医学研讨中常用的成像技能相结合。首要,他们将陈旧的蛋形火山灰外套翻开,露出了Sollasina cthulhu保存无缺的化石。这是比较简单的一步。

接下来为了为了重建这种生物的软组织,研讨人员需求捕捉到满足数目的图画。这个研讨小组用砂纸打磨了这块化石的每一小层,一次大约有一到三百毫米,以令人难以置信的细节提醒了它内部特征的巨细和形状。在每个阶段都将标本的切片细节用相机拍照下来,这一艰苦的进程是研讨埋藏在岩石中的化石的内涵特征的仅有途径。研讨小组仔细检查了这些相片,以寻觅关于该物种活着时的姿态的头绪。从这些特征中,他们列出了其共同的特征,并将其与在同一属的其他化石和活着的个别中发现的特征进行了比较。拉赫曼说,这项使命很繁琐,但假如没有它,他们就不可能在进化论的研讨课题中参加咱们所发现的新头绪。“这便是咱们解读这些软组织的原因。”

凑集像海参这样的棘皮动物现在看起来很困难,是因为进化树的整个分枝都缺失,短少的原因正是因为化石软组织十分稀有。因为Sollasina cthulhu的发现,科学家估测海参从前很可能有一块由板材制成的内骨架,它在数亿年内失去了它,它的触须从前很长也失去了。但这不是他们希望找到的。Sollasina cthulhu看起来它与尖刺的海胆比它的管状表亲更密切相关。该生物的血管体系提醒了本相。动物的环状结构协助它呼吸,进食和移动,就像现代海参和海胆的相似结构相同。经过比较体系发育树中环的巨细与海洋无脊椎动物的性状,科学家们可以确认新物种在进化时刻线上的合法方位 - 现代海参的远亲。

动物王国的进化时刻表充满了缝隙。找到Sollasina cthulhu等新物种有助于咱们添补进化史空白,更好地了解今日的生态体系是怎么构成的。

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